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April 16, 2017

8:30 PM

Our fixation with only one possible solution limits and weakens us

Francisco Miraval

I recently read an article about un experiment repeated several times to prove that since our early childhood we become obsessed with only one solution for any given problem. As a consequence, we limit our ability to find new or alternative solutions, which becomes a real problem in a world where everything is constantly changing.

For the experiment, two groups of children were gathered, one group with children 5 and younger, and the other group with older children. Then, a piece of paper was put on a table and a fan was turned on. The children were asked to put something on top of the paper to keep the paper in place.

The researchers discovered that the children under 5 consistently used whatever they had a hand (books, toys, even their own shoes) to keep the paper in place. However, the older children consistently looked for a paperweight. If they couldn’t find one, they would say they couldn’t keep the paper in place.

The conclusion is clear: the more time we spent being “educated”, the fewer the chances we will be able to think or develop an alternative use for the objects around us. In other words, more education means less openness to other solutions, and, in fact, it means becoming obsessed with only one solution.

After reading the article, I remembered the time, several decades ago, when I took a Psychology of Creativity course. One day, the professor came and she asked the class only one questions: What can you use a brick for?

Initially, everybody provided obvious answers, but then new, creative answers were shared. And one of those answers was to use a brick as a paperweight. By the end of the class, a list of several dozen potential uses for bricks was compiled, with ideas unthought just a few minutes earlier.

Yet, unlike what preschoolers do and what creative experts teach, we are trapped inside a world were solutions are pre-assigned and no alternatives seem possible. For example, if at a given the school the academic achievement is low, the obvious solution is to spend more money at that school. And if next year the academic achievement is even lower, the solution is, of course, to spend even more money at that school.

In the same way and with the same limited thinking, other “solutions” are frequently mentioned: if you want to escape from poverty, you just need to find a job. And if you want to find a good job, you just need a college degree. I better don’t say anything about other “solutions” commonly offered to social problems and global conflicts.

Our obsession with only one solution closes our minds and keeps us inside the narcissistic solution that, if a problem is outside our “truth”, then there is no solution. But, when we open our minds, hearts, and will to hitherto unthought and unrecognized realities, that openness leads us to a better version of ourselves where we become the solution we were looking for.


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April 16, 2017

8:29 PM

La obsesión de apegarse a una sola solución nos limita y debilita

Francisco Miraval

Recientemente leí acerca de un experimento que, parece, se realizó en numerosas ocasiones, que prueba que desde temprana edad nos apegamos obsesivamente a una sola solución para un cierto problema, limitándose así la posibilidad de llegar a soluciones alternativas o novedosas, una situación contraproducente en un mundo en constante cambio.

El experimento en cuestión consistió en hacerle la misma pregunta a dos grupos de niños. En un grupo, todos tenían menos de 5 años. En el otro, todos eran mayores de esa edad.

Para el experimento, se ponía un pedazo de papel sobre una mesa y se encendía un ventilador que impedía que el papel se quedase sobre la mesa. Y luego se les pedía a los niños participantes que colocasen algo sobre el papel para que el papel no saliese volando.

Los niños menores de cinco años consistentemente usaban cualquier objeto pesado que encontrasen a mano (un libro, un juguete, sus propios zapatos) para impedir el movimiento del papel. Los niños mayores de cinco años consistentemente buscaban un pisapapeles y, si no lo encontraban, decían que no podían cumplir con lo que se les había pedido.

La conclusión es clara: cuanto más tiempo pasamos siendo “educados”, más se reducen las posibilidades de que pensemos o encontremos usos alternativos de los objetos a nuestro alrededor. Dicho de otro modo, más educación significa menos opciones de soluciones y, de hecho, significa una mayor obsesión con una sola solución.

El experimento mencionado me hizo recordar cuando, hace ya décadas, tomé una clase de psicología de la creativa y la profesora a cargo del curso nos hizo una sola pregunta: ¿Para qué sirve un ladrillo?

Luego de dar una serie de obvias respuestas, comenzaron a surgir respuestas más creativas, incluyendo la de que un ladrillo puede servir como pisapapeles. Al final del ejercicio, creo que teníamos varias docenas de usos de los ladrillos que nunca hasta ese momento habíamos reconocido.

Pero, contrariamente a lo que hacen los niños pequeños y los expertos en creatividad, nosotros vivimos encerrados en un mundo de soluciones predeterminadas y sin alternativas. Por ejemplo, si en una escuela los estudiantes no alcanzan un desempeño aceptable, la solución es destinar más dinero a esa escuela. Y si al año siguiente el problema se repite, la solución es destinar aún más dinero.

De la misma manera y con la misma ligereza se asumen muchas otras “soluciones”, como que para salir de la pobreza sólo hace falta encontrar un trabajo o que para ganar más dinero sólo hace falta obtener un título universitario. Y mejor ni mencionar las “soluciones” que se ofrecen a otros flagelos sociales y a los conflictos globales.

Obsesionarse con una única solución nos cierra la mente y, de hecho, nos encierra en la narcisista ilusión que, si el problema no se ajusta a nuestra “verdad”, entonces no tiene solución. Pero abrir nuestra mente, nuestro corazón y nuestra voluntad a impensadas realidades, nos fuerza a reconectarnos con la mejor versión de nosotros mismos, siendo nosotros mismos la solución buscada. 

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April 9, 2017

8:16 PM

A dead galaxy forces us to rethink our ideas about the universe

Francisco Miraval

The issue is simple: a galaxy known as ZF-COSMOS-20115 existed and died at a time when supposedly those events didn’t happen yet, so now we need to rethink what we know about not only the evolution of galaxies, but also about the universe itself.

In other words, one more time we find something (in this case, a red, dead galaxy) which reminds us how little we know about almost everything.

According to a press release published by Swinburne Technological University in Australia, galaxy ZF-COSMOS-20115 died only 1,7 billion years after the formation of the universe and existed for only 100 million years, unthinkable in that timeframe for an object five times bigger than the Milky Way.

That means that none of the current theories about the formation of galaxies in the early universe can explain how a galaxy can born and died during the early universe.

For that reason, according to the press release by Swinburne Technological University, scientists can only speculate. If other scientists eventually confirm that ZF-COSMOS-20115 is indeed a dead galaxy, then scientists will be forced to “completely rethink” what we know about galaxies.

As we know, there was a time when people thought the earth was flat and at the center of the universe, and the universe was small and static. In fact, until almost the 1950s, the Milky Way was thought to contain the whole universe. For that reason, it is not surprising that a new discovery suggests we are wrong yet again. We are victims of the illusion of knowledge.

“We all suffer, to a greater or lesser extent, from an illusion of understanding, an illusion that we

understand how things work when in fact our understanding is meager,” said Professor Philip Fernbach (University of Colorado in Boulder) and his colleague, Steve Sloman (Brown University) in his new book The Knowledge Illusion: Why We Never Think Alone. (Emphasis in the original.)

According to Fernbach and Sloman, because we live at the time of the Information Age, we are barely aware about what we really know and understand. In fact, “We live with the belief that we

understand more than we do,” they say.

Therefore, we are ignorant of our own ignorance. However, “In a world where information can be shared at the speed of light, ignorance has its costs.” The cost we pay for our own ignorance can be summarized, according to Fernbach and Sloman in just one word: disaster.

At the same time, when we acknowledge our own ignorance, when we know we know nothing, as Socrates famously said, we are motivated to keep asking and searching. For that reason, in 2018, the researchers at the Swinburne Technological University, will begin an analysis of sub-millimetric waves to better understand ZF-COSMOS-20115.

Yet, for us, perhaps it will be better to keep living with the illusion of knowledge because, as Fernbach and Sloman said, beyond all intellectual analyses, the illusion of knowledge seems to help us “to navigate the complexities of living in collective groups.” 

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April 9, 2017

8:16 PM

Una galaxia muerta lleva a repensar nuestras ideas sobre el universo

Francisco Miraval

El tema es sencillo: la galaxia ZF-COSMOS-20115 vivió y murió mucho antes de lo que supuestamente tendría que haberlo hecho y, por eso, ahora tenemos que repensar no solamente lo que sabemos de la evolución de las galaxias, sino incluso lo que pensamos sobre el universo.

En otras palabras, nuevamente nos encontramos ante el hecho que, en realidad, poco y nada sabemos con certeza.

Según un reciente comunicado de prensa publicado por la Universidad Tecnológica Swinburne, en Australia, la galaxia ZF-COSMOS-20115 ya estaba muerta sólo 1700 millones de años luego de la formación del universo y habría existido por sólo unos 100 millones de años, ambas cosas impensables para un objeto que en su momento era cinco veces mayor que la Vía Láctea.

Dicho de otro modo, las teorías actuales de la formación galáctica en el universo temprano no predicen ni explican el nacimiento y muerte de galaxias en esa etapa de la historia del universo.

Por eso, como dice el comunicado emitido por la mencionada universidad, los científicos se ven obligados a especular y, si otros investigadores confirman la situación de ZF-COSMOS-20115 como una galaxia muerta, entonces los científicos deberán “repensar completamente” lo que creen saber de las galaxias.

Obviamente, en algún momento se pensó que la tierra era plana y estaba en el centro del universo y que el universo era estático y pequeño. De hecho, hasta mediados del siglo pasado se creía que todo el universo estaba contenido en la Vía Láctea. Por eso, nada hay de asombroso con un descubrimiento que insinúa que una vez más estamos equivocados. Nos ilusionamos creyendo que conocemos.

“Todos sufrimos, en mayor o menor medida, de la ilusión de entender, la ilusión de que entendemos cómo funcionan las cosas cuando de hecho nuestro entendimiento es mínimo”, afirman el profesor Philip Fernbach (de la Universidad de Colorado en Boulder) y su colega Steve Sloman, de la Universidad Brown, en su nuevo libro The Knowledge Illusion. (Énfasis en el original.)

Según Fernbach y Sloman, vivimos en una época (la Era Informática) en la que tenemos poca consciencia de lo poco que sabemos y entendemos y, por eso, “vivimos con la creencia que entendemos más de lo que realmente entendemos”.

En definitiva, somos ignorantes de nuestra propia ignorancia y, “en un mundo en el que la información se comparte a la velocidad de la luz, la ignorancia tiene un precio”. Ese precio, esa consecuencia de la ignorancia de la ignorancia, se resume, según Fernbach y Sloman, en una sola palabra: desastre.

Reconocer la ignorancia propia, saber que no sabemos nada, como decía Sócrates, nos lleva por eso mismo a seguir buscando y preguntando. Por eso, en 2018, los investigadores de la Universidad Tecnológica Swinburne, realizarán mediciones ondas submilimétricas para entender un poco más de ZF-COSMOS-20115.

A la vez, quizá debamos contentarnos con lograr sólo una ilusión del conocimiento porque, como dicen Fernbach y Sloman, más allá todo análisis intelectual, la ilusión del conocimiento parece ayudarnos a “navegar las complejidades de vivir en grupos colectivos”. 

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