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October 16, 2016

10:19 PM

This high level of emotional stress is affecting all of us

Francisco Miraval

The presidential elections in the United States, one of the key moments for democracy in the world, have reached this year such a high level of antagonism and negativity that its negative rhetoric is impacting the mental health of many voters, who experience a level of fear and anxiety seldom seem in this country in times of peace.

That is the conclusion of a survey recently published by the American Psychological Association (APA). The survey indicated that the emotional tensions among American adults are at the highest levels of the past ten years and that the elections now generate the same level of anxiety previously reserved mostly for jobs, money, or the economy.

According to the APA survey, because the coverage of the elections began more than a year ago, because the nonstop coverage is seen on all media and all platforms, and because the speeches are so negative, this election cycle has created such a high level of “disharmony” that people feel emotional distress, anxiety, and concern.

The APA survey found that the use of social media correlates with the stress level: the more somebody uses social media, the higher the stress that person will experience.

In addition, the emotional impact is experienced by all voters regardless of political affiliation. For that reason, many people avoid talking about politics, remove “friends” from their social networks, turn their phone off to avoid receiving or reading messages, and limit the time they spend reading or watching news.

And it is not only voters. According to a new report published by LifeWay Research, this current election cycle is also negatively impacting religious people. In fact, the research reveals that the elections are causing racial and cultural divisions among evangelicals and that those divisions will last for a long time beyond the elections, regardless of the winner. 

LifeWay conducted an online survey of 1000 evangelicals all over the country. They survey indicated that White, Latino, and African American evangelicals share the same beliefs. However, the elections created “a racial and political division among the evangelicals”.

In other words, even among those who represent of the most influential religious groups in the country, politics became more important than faith. For that reason, as the survey says, religious issues “remain hidden” behind politics.

Because those divisions and tensions among races and cultures will continue in 2017 and for the foreseeable future, every time an important topic is up for debate (selection of judges for the Supreme Court, national security, immigration reform), the tensions will reappear and perhaps they will even grow.

It seems that the last time a presidential election caused a similar level of emotional distress was in 1964 when, after the assassination of John Kennedy, Lyndon Johnson defeated Barry Goldwater and was elected as president.

With mass media and social networks saturated with constant negativity, people are not watching the news, are tenses, and are unfriending anybody who supports a different candidate. If that is “democracy” and “civilization,” then something is deeply wrong.

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October 16, 2016

10:18 PM

Un momento de alta tensión emocional que nos afecta a todos

Las elecciones presidenciales en Estados Unidos, uno de los momentos claves de la democracia en el mundo occidental, ha alcanzado este año un nivel de antagonismo tan alto y, por lo tanto, una retórica tan abrumadora que más de la mitad de los votantes afirman que las elecciones les causan tanto temor como tensiones emocionales pocas veces vistas en tiempos de paz.

Así por lo menos lo afirma una reciente encuesta difundida por la Asociación Psicológica de Estados Unidos (APA). El sondeo revela que las tensiones emocionales entre los adultos estadounidenses están en sus niveles más altos en los últimos diez años y que las elecciones causan ahora más tensiones que otros temas como empleo, dinero y la economía.

Según la encuesta, el hecho que las elecciones se vienen cubriendo desde hace un año, el hecho que esa cobertura es constante y en todos los medios y plataforma, y el hecho que los discursos e intercambios son tan negativos ha generado un algo nivel de “desarmonía” que lleva a las personas a tensionarse, a preocuparse y a agitarse.

Además, esas tensiones emocionales afectan a todos los votantes sin importar su afiliación política. Por eso, la gente prefiere no hablar de política, borra a “amigos” de sus listas en las redes sociales, apaga el teléfono para no leer ni recibir mensajes, y limita al mínimo su consumo de noticias.

Pero no solamente los votantes han sido afectados emocionalmente por estas elecciones. Según un estudio realizado por LifeWay Research, las elecciones presidenciales en Estados Unidos han causado serias divisiones raciales y culturales entre los evangélicos del país y esas divisiones continuarán más allá de las elecciones sin importar qué candidato resulte electo.

El estudio de LifeWay se basó en una encuesta en línea entre 1000 evangélicos del todo el país. La conclusión es que, a pesar de que los evangélicos blancos, hispanos y afroamericanos comparten las mismas creencias, en estas elecciones “la raza y la afiliación política divide a los evangélicos”.

En otras palabras, la política es más importante que la fe incluso entre aquellos que representan uno de los más influyentes sectores religiosos del país, por lo cual, según la encuesta, las cuestiones religiosas “quedan ocultas detrás de la política”.

Y como las divisiones y las tensiones entre las distintas razas y culturas continuarán en 2017 y por el futuro previsible, cada vez que haya que tratar un tema importante (elección de jueces para la Corte Suprema, seguridad nacional, reforma inmigratoria) esas divisiones resurgirán y hasta podrían profundizarse.

Según parece, la última vez que una elección presidencial generó tantas tensiones emocionales como las que ahora se experimentan fue en 1964, cuando, tras el asesinato de John Kennedy, Lyndon Johnson derrotó a Barry Goldwater.

En definitiva, con los medios de comunicación y las redes sociales saturadas de negatividad, las personas no se informan, se tensionan y dejan de ser amigas o de hacer negocios con quienes no respaldan al mismo candidato. Y si eso es “democracia” y “civilización”, entonces algo anda mal.  

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October 9, 2016

7:53 PM

“I can’t talk with anybody about everyday philosophical issues”

Francisco Miraval

During a recent presentation about access to community resources, a man we will call Mario suddenly said he couldn’t find anybody to talk about “everyday philosophical issues”. I must say I was surprised for the interruption, but I immediately understood that it was more a confession than an interruption.

Mario has clearly thought and calculated what to say and when to say it. He was doubtless asking for help and he wanted to emphasize that there are few, if any, opportunities to talk with people about “real issues”, beyond superficial, everyday topics. Having found a group of like-minded people, he shared his plea.

Mario explained it was not his intention to enter in any kind of academic philosophical debate. He had a minimal interest in reviewing 2500 years of Western philosophy, from the pre-Socratics to the post-modern thinkers. He only wanted to talk with a person or a group without the need of self-censoring his questions.

Leaving his native country to find better opportunities in his new country, Mario found himself away from his family and unable to complete his formal education. In his new country, language and culture became serious barriers to any serious dialogue. However, some “key questions” were constantly lingering in his mind.

“I want to know who I am and why I am here. I want to understand what is happening and what is about to happen. I want to understand my inner self. But I can’t talk with anybody about that”, he said.

As a way of emphasizing the “existential isolation” he was experiencing, Mario summarized his life and the lives of those around him as “getting up, going to work, resting for a few hours, and repeating the same activities the next day.” “And then I can only talk about the weather, sports, or soap operas”, he said.

For that reason, all those important questions everybody, except Mario, avoids, questions both deeply philosophical and profoundly practical, are excluded from “normal” conversations, forcing Mario to repeat a well-rehearsed soliloquy about his misfortunes and his underserved intellectual isolation. 

But, why and how we have devalued our conversations so much that many of the “important things” in life are excluded from those conversations, except, of course, in the case of superficial commentaries about what happened in a movie?

Why have we closed our minds and hearts to the point of no longer questioning our own existence, an action that in previous times defined humans as humans?

And what somebody like Mario, who needs to find himself and find meaning in his life, can’t do it? What perverse forces are preventing him and people like him to achieve that worthy goal?

Meanwhile, people like Mario all over the world are increasingly at risk with every passing day of becoming precisely what they want to avoid: thoughtless zombies ceaselessly repeating the same day again and again, with no awareness of who they are or what they do. And all that happens just because they can’t talk about “deep” issues.

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October 9, 2016

7:52 PM

“No tengo con quien filosofar”

Francisco Miraval

La afirmación, pronunciada sin previo aviso y más parecida a una confesión, me tomó por sorpresa. “No tengo con quien filosofar”, expresó un hombre, a quien llamaremos Mario, respetuosamente interrumpiendo una presentación sobre temas comunitarios.

Su declaración, que podría interpretarse como un pedido de ayuda, claramente había sido pensada y calculada para llamar la atención sobre las pocas oportunidades que se nos presentan para conversar con otras personas de temas que van más allá de la cotidianeidad y de la superficialidad.

Mario explicó que él no estaba hablando de la oportunidad de conversar sobre temas filosóficos. Su interés de repasar 2500 años de historia de la filosofía occidental desde los presocráticos hasta los postmodernos era mínimo. Lo único que Mario buscaba era la posibilidad de sentarse a hablar con una persona o con un grupo sin tener que autocensurar sus preguntas.

Habiendo dejado su país natal en busca de mejores oportunidades, Mario quedó separado de su familia y de la posibilidad de continuar con su educación formal. En su nuevo país, diferencias de idioma y de cultura complicaron aún más todo intento de diálogo. Pero “ciertas preguntas”, como él las describió, reaparecían en su mente una y otra vez.

“Quiero saber quién soy y por qué estoy aquí. Quiero entender lo que está pasando y qué está por pasar. Quiero hacer preguntas sobre mi ser interior. Pero no encuentro con quien hacerlo”, subrayó.

Como una manera de enfatizar el aislamiento existencial en el que él se sentía, Mario resumió la vida diaria (de él y de aquellos a su alrededor) como “levantarse, ir a trabajar, volver a descansar y repetir lo mismo al día siguiente”. Y en ese contexto, dijo, “De lo único que se puede hablar es del clima, o de deportes, o de las telenovelas”.

A la vez y por eso mismo, las preguntas que casi todos evitan y que Mario no puede evitar, preguntas de alto contenido filosófico, pero a la vez eminentemente prácticas, quedan excluidas de la conversación y fuerzan a Mario a repetir un indeseable soliloquio sobre su infortunio y su inmerecido encierro intelectual.

¿Pero cómo y por qué se ha desvalorizado tanto el diálogo que ya no se puede hablar de “las cosas importantes de la vida”, excepto en el caso de estar comentando una película, con la superficialidad propia de esos comentarios?

¿Tanto se han cerrado nuestra mente y nuestro corazón que ya ni siquiera prestamos atención al cuestionamiento de nuestra propia existencia, algo que definió a los seres humanos en épocas anteriores?

¿Y por qué alguien como Mario, que necesita reencontrarse con sí mismo para encontrarle sentido a su vida, no puede hacerlo? ¿Qué perversas fuerzas están actuando para que ni él ni muchos como él lo logren?

Mientras tanto, los “Marios” y las “Marías” del mundo corren cada día el creciente riesgo encerrarse tanto dentro de ellos mismos que podrían llegar a convertirse precisamente en lo que no quieren ser. Todo eso por no tener con quien conversar de temas “profundos”.

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