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March 19, 2017

9:17 PM

Can we please at least respect the transition from this life to the other side?

Francisco Miraval

Some time ago, I attended the funeral of an octogenarian lady I never met, but I have known for many years one of her daughters. In those circumstances, there is almost nothing you can say or do, except be there with those in mourning, affected by an irreparable loss. Yet, as I was about to discover, there is a way to ruin and disrespect even that special moment.

Four generations of the descendants gathered to honor their deceased matriarch. Dozens of other relatives and friends of the family were also there, at a small chapel. When everything was ready, the funeral service began with some introductory remarks by the presiding pastor.

An hour later, this “pastor” was still speaking, but not about the late grandmother, but about himself, about his career, and about his qualifications for his “ministry.” At the same time, several of the daughters of the late grandmother were loudly crying.
Even worst, the pastor tried to incorporate songs to his sermon, yet, the person in charge of the computers didn’t know how to do it, so several images (nothing indecent, but still) which shouldn’t be projected to a screen next to the coffin were projected.

I thought nothing else could go wrong, but then the pastor, without any previous request, asked for the biography of the lady to be read, but there was no such biography, except for the name of the lady, the date she was born, whom she married, the date when she passed away, and her place of birth.

Without warning, the pastor asked one of the daughters of the deceased lady to say something about her mother. The situation was uncomfortable. After several minutes of silence, the daughter did share nice words about her mother.

Then, the pastor keep talking about him and his ministry. From time to time, he paused to look for verses from the Bible in his smartphone. He quoted several verses, inspiring thoughts indeed, yet, contrary to what he said, not from the Bible. In many cases, those thoughts were not even related to a funeral service.

Finally, an hour after he began to talk, the pastor said that it was time for the final prayer to conclude the service. During the prayer, the pastor asked for the divinity to comfort the family, yet the prayer was as long (or so it seemed to me) as the previous sermon. And, again, almost nothing said in that prayer was connected to the funeral of the old lady.

Is this an example of how much we have devaluated death and religion? Have we lost all respect for life and for the mystery of life to the point of being unable to articulate a coherent sermon during a funeral? And if we treat the dead in that way, what are we doing to the living ones?

Death is the only thing we all have in common. We should respect it and therefore an improvised speech is unacceptable. Am I asking too much? 

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March 19, 2017

9:15 PM

¿Podemos, por favor, por lo menos respetar la transición final de esta vida al más allá?

Francisco Miraval

Hace algún tiempo asistí un funeral para expresar mis condolencias a una persona amiga de la familia cuya madre, ya octogenaria, había fallecido. Poco es lo que se puede hacer o decir en esas circunstancias, excepto estar presente y acompañar a quienes pasan por un momento de duelo. Pero, según descubrí ese día, mucho puede hacerse para arruinar ese momento.

Para conmemorar la vida de la matriarca de la familia, cuatro generaciones de sus descendientes y decenas de otros familiares y amigos se congregaron en una pequeña capilla. Cuando todo estuvo dispuesto, el servicio fúnebre comenzó con unas palabras introductorias por parte del pastor a cargo de la ceremonia.

Y una hora después, el “pastor” todavía seguía hablando, no de la anciana, sino de sí mismo, de su carrera y de sus calificaciones para su “ministerio”. Mientras tanto, las hijas de la persona fallecida lloraban desconsoladamente.

Aún peor, el intento de incluir canciones durante la meditación fracasó porque la persona a cargo no supo manejar la computadora, por lo que ciertas imágenes (nada malo, pero sí imprudente) que no tendrían que haberse mostrado en la pantalla junto al féretro allí se mostraron.

La situación empeoró aún más cuando, sin previo acuerdo con la familia de la anciana, el pastor pidió que alguien de esa familia leyese una biografía de la anciana. Como nadie estaba preparado, sólo se repitieron el nombre, la fecha de nacimiento y deceso, y el lugar de nacimiento de la anciana.

Además, sin haberle avisado por anticipado, el pastor le pidió a una de las hijas de la anciana que pasase a decir algunas palabras. Hubo miradas de asombro entre los familiares y largos minutos de silencio hasta que la hija finalmente pudo articular unas muy sensibles palabras de homenaje a su madre.

De allí en más, nada mejoró. El pastor siguió hablando sobre él y sobre su ministerio, interrumpiendo ocasionalmente su “mensaje” para buscar con premura en su teléfono algún versículo bíblico para citar. Y en muchos casos los presuntos “versículos bíblicos” no lo eran, y ni siquiera eran pensamientos adecuados para un funeral.

Finalmente, una hora después de haber comenzado la ceremonia, el pastor anunció que él realizaría una oración final para concluir el servicio. Es verdad que en la oración se pidió por el consuelo divino para los deudos, pero la oración final pareció ser casi tan larga como todo el “sermón” anterior, y tan desconectada de lo que estaba pasando como todo lo dicho antes.

¿Hasta qué punto hemos devaluado la muerte y la religión? ¿Tanto hemos perdido nuestro respeto por la vida misma y por el misterio de la vida que ya ni siquiera nos preparamos para decir algo coherente en ese momento de despedida? Y si eso le hacemos a los muertos, ¿qué le estamos haciendo a los vivos?

La muerte, lo único que todos los seremos humanos tenemos en común, merece mucho más respeto que un improvisado e incoherente discurso. ¿O será que ya tampoco se respeta a la vida? 

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March 12, 2017

10:06 PM

What’s the source of your current frustration?

Francisco Miraval

I recently took a class (very helpful, indeed) and one of the questions I had to answer during a given group exercise was, “What’s the source of your current frustration?” After a short reflection, I understood they were not asking me to compile a list of the people and circumstances displeasing me, but to identify the true origin of my frustrations.

I was frustrated, of course, that they assumed I was frustrated. Yet, what would be the point of denying the reality of my frustrations? Sooner or later during our lives, we will all experience small or big frustrations. It makes no sense to deny frustrations do happen. I think it is better to find its starting point.

I believe frustrations can be divided in three major categories: oneself (“I had the bad luck of me being myself”), other human being (who, it seems, in many cases are less and less “human”), and the whole universe (Milan Kundera once complained that among all of the planets in the universe, we were born here, the less experienced, almost immature planet.)

We can also say that frustrations happen when there is a discrepancy, a gap, between our expectations and desires and what reality has for us. In other words, we create our own frustrations because very often we don’t get what we were expecting to get. And that’s quite frustrating.

Let’s be honest: we are the origin, the cause of our frustrations because we assume our desires and expectations should manifest themselves in “real life” in the same way we had envisioned them. Any deviation from our expectations and desires deserves an unmistakable expression of disapproval.

So, a careless driver changed lanes without signaling it? He/she doesn’t even deserve a driver’s license. Our favorite soccer team lost when we expected a win? Let’s blame the referee. A candidate we don’t support won the election? That’s becase all voters lack intelligence.

There are many more frustrations, of course, including not losing weight, not having enough money, working at a less than desirable place, not finding a good companion, and seeing others getting ahead in life while we are still stuck in the same place. In short, we live frustrated.

According to Freud, modern society and its discontents are inseparable. But, because seldom if ever we reflect about the deep roots of our frustration, we deceived ourselves, we look for scapegoats, and we find “reasons” to explain that our actions are ethical, moral, and appropriate (including changing lanes without signaling it.)

That unending cycle of frustrations repeats again and again ad infinitum, ad nauseam, and each new turn in the spiral seems to go faster than the previous one.

In summary, the true origin of all my frustrations is me clinching to my false, immature, individualistic, narcissistic self which, it is true, reflects the sick and decadent society we live. But my self is still mine and only me. It’s my responsibility.

That unavoidable responsibility of become who I truly am is also frustrating.  

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March 12, 2017

10:05 PM

¿De dónde surge tu frustración actual?

Francisco Miraval

En una clase que recientemente tomé y que me ha resultado de mucha ayuda, una de las preguntas que debí responder fue “¿De dónde surge tu frustración actual?” Una corta reflexión me hizo ver que no se pedía una lista de personas o situaciones que me desagradaban, sino identificar la fuente misma de mis frustraciones.

Me molestó, obviamente, que se asumiese que yo estuviese frustrado. Pero, ¿cómo negarse a ver la realidad? Después de todo, todos tenemos o experimentamos frustraciones, grandes o pequeñas, en algún momento de nuestras vidas. ¿Para qué pretender que esas frustraciones no existen? Me parece que una alternativa mejor es encontrar su punto de origen.

Creo que las frustraciones se pueden dividir en tres grandes categorías: con uno mismo (“Justo a mí me tocó ser yo”), con los otros seres humanos (que, en muchos casos, cada vez parecen menos humanos y menos inteligentes), y con el mismo universo (Milan Kundera se quejaba que, de todos los planetas del universo, nos cupo en suerte nacer en el más inexperto, inmaduro.)

Pero, en definitiva, todas las frustraciones tienen su origen en la discrepancia entre lo que nos gustaría que sucediese y lo que la realidad nos presenta, es decir, todas las frustraciones surgen de nosotros mismos. Y eso es frustrante.

Si somos honestos, nosotros somos los causantes de nuestras propias frustraciones al asumir que nuestros deseos y expectativas deben o deberían manifestarse y materializarse tal y como nosotros lo esperamos y que cualquier desviación de ese resultado deseado merece nuestra reacción de desaprobación.

¿Qué alguien se cruzó de carril en la carretera sin avisarlo? Ese conductor no merecería tener licencia. ¿Qué nuestro equipo de fútbol favorito perdió cuando debería haber ganado? El árbitro tiene la culpa. ¿Qué el candidato que no queríamos ganó las elecciones? Todos los votantes carecen de inteligencia.

Y a eso le podríamos sumar las frustraciones que origina el no poder bajar de peso, el no tener suficiente dinero, el no estar contento en el trabajo en el que estamos, el no encontrar una pareja adecuada, y el ver que los otros progresan mientras que uno sigue estancado donde está. En otras palabras, vivimos frustrados.

O, como decía Freud, la sociedad moderna nos mantiene infelices e insatisfechos. Pero, como nunca o casi nunca reflexionamos sobre las raíces profundas de la frustración, nos engañamos a nosotros mismos, buscamos chivos expiatorios, y encontramos razones para justificar la validez ética, moral y práctica de nuestras acciones (incluyendo cambiarse de carril sin anunciarlo.)

Y por eso el ciclo de frustración se repite una y otra vez, ad infinitum, ad nauseam, con cada vuelta de la espiral acelerándose más y más, sin principio y sin final.

En definitiva, el origen de todas mis frustraciones es mi apego a un falso yo, inmaduro, individualista y narcisista que, aunque sin dudas refleja a la sociedad enferma y decadente en la que vivimos, sigue siendo mío y sólo mío.

Y esa ineludible responsabilidad de ser llegar a ser mi verdadero yo me frustra. 

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