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October 15, 2017

10:12 PM

We have forgotten that we have forgotten some very important

Francisco Miraval

Writing 1700 years ago, Neo-Platonic philosopher Plotinus asked what caused the souls to forget about God and about themselves. Today, in our 21st century, we would probably express the same question in a different way, asking what caused our minds to forget about anything we consider as transcendental and even to forget about ourselves.

We will not answer that question in this column. In fact, we will not answer it anywhere. We are not qualified to answer a question that is one of the basic questions of our culture, since the very beginning of Western Civilization and repeated afterwards almost unchanged for two and a half millennia.

Plotinus is right: something happened to us and, as a result, we forgot about our true self (whatever that may be). He is not the only one asking that question and that’s not something asked only in ancient times. Many philosophers, artists, and creative people asked the same question, in different ways, in almost any expression of human activity.

What have we forgotten, then, when we forgot about the divine and about ourselves? Obviously, if we could answer the question we could remember what we have forgotten. But that’s the problem: we forgot something important and then we forgot that we forgot. We are trapped inside an oblivion squared, an oblivion multiplied by itself.

According to Plotinus (Ennead 5, chapter 1), there are consequences of forgetting who we are because if we don’t know who we are we can’t know who others are. Because of that, Plotinus says, we respect things unworthy of respect and we can’t discern reality. In other words, we are deeply disconnected from ourselves and from others.

Dr. Otto Scharmer, of MIT, talks about that disconnection and he shows we also disconnected from the future. Because we are unconnected from ourselves, Scharmer says, we are also unconnected from nature and from others and, as a result, instead of building a future, we are just perpetuating the past. As as long as we remain inside that “field of negativity”, our minds, hearts, and hands will remain closed.

Our separation from nature and from others is not physical, but existential. Nature is now “natural resources”, a pantry we can use and abuse as we wish. And the others are, in the words of Sarte, “hell”. We ourselves have turned into monsters, into repugnant insect, as Kafka said. Or, as we say now, into zombies.

To say we are zombies is not an exaggeration. According a recent survey by the consulting company Aon Hewitt, and distributed by the World Economic Forum, four in ten workers in the United States (that is, several million people) are so unconnected from their jobs that they “haunting office corridors like reanimated corpses”, unable to adapt to a new, ever changing reality.

The zombification of the workforce costs billions every year t and stops the future from emerging. Because we forgot that we forgot, we turned into zombies. Will we ever be able to become humans again? 

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October 15, 2017

10:10 PM

Nos olvidamos de que nos hemos olvidado de algo muy importante

Francisco Miraval

Hace poco más de 17 siglos, el filósofo neoplatónico Plotino preguntó qué puede haber causado que las almas se olvidasen de Dios e incluso de sí mismas. Hoy, ya en el siglo 21, nosotros probablemente reformularíamos esa pregunta tratando de determinar qué nos llevó a olvidarnos de lo que sea que aceptamos como trascendente e incluso a olvidarnos de nosotros mismos.

No vamos a responder aquí a esa pregunta. De hecho, no la responderemos ni aquí ni en ningún otro lugar, ya que constituye una de las preguntas básicas de nuestra cultura, remontándose al origen mismo de la civilización occidental y perdurando casi intacta a lo largo de dos milenios y medio.

Pero Plotino tiene razón: algo pasó, o nos pasó, que nos llevó a olvidarnos de nuestro verdadero ser (sea cual fuere). Y no lo dice solamente él ni se trata de un tema sólo de la antigüedad. Por el contrario, el tema de habernos olvidado quiénes realmente somos se repite una y otra vez en la filosofía, el arte, la psicología y casi cualquier otra expresión de actividad humana.

¿De qué, entonces, nos hemos olvidado al olvidarnos de la divinidad y de nosotros mismos? Si lo supiésemos, ya lo hubiésemos recordado y ese es precisamente el problema: no solamente nos hemos olvidado de algo muy importante, sino que además nos hemos olvidado del olvido mismo. Vivimos, entonces, encerrados dentro de un olvido multiplicado por sí mismo.

Para Plotino (Enéada 5, capítulo 1), el olvido tiene consecuencias y la mayor consecuencia es ignorar quiénes somos realmente. Y esa situación a su vez causa que también ignoremos quiénes son los otros. Por eso, dice Plotino, le damos valor a cosas que no lo tienen y dejamos de discernir la realidad. Dicho de otro modo, estamos desconectados de nosotros mismos y de los otros.

Esa desconexión le sirve al Dr. Otto Scharmer, del Instituto de Tecnología de Massachussets, como punto de partida para demostrar la necesidad de construir un futuro que no sea simplemente continuidad del pasado. Según Scharmer, vivimos separados de nosotros mismos y, por eso, también vivimos separados de los otros y de la naturaleza.

Y no se trata de una separación física, sino existencial. La naturaleza se vuelve “recursos naturales”, una gran despensa de la que podemos abusar como nos plazca. Los “otros” son, como decía Sartre, el infierno. Y nosotros nos vemos a nosotros mismos como una monstruosidad, como un insecto repugnante, como decía Kafka. O zombis, para usar el vocabulario actual.

Y autodescribirnos como “zombis” no es una exageración. Según una reciente encuesta realizada por la consultora Aon Hewitt y difundida por el Foro Económico Mundial, cuatro de cada diez empleados en Estados Unidos (es decir, varios millones de personas) están tan desconectados de sus trabajos que “caminan por los corredores de las oficinas como cadáveres reanimados”, incapaces de aprender y adaptarse a una nueva realidad de constantes e impredecibles cambios.  

El olvido del olvido nos ha zombificado. ¿Volveremos alguna vez a vivir y a pensar? 

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October 8, 2017

8:52 PM

If we are already overwhelmed by technology, what are we going to do in the future?

Francisco Miraval

I recently received a call from a mother who requested my help because, she told me, the thermostat at her home was not working and, with winter coming very soon, no thermostat meant potential trouble for her and her children. I soon discover the problem was very easy to solve: the batteries inside the thermostat were put in the wrong direction. That was the whole problem.

I also received another call, in this case a person asking me for help because the refrigerator at his home was not working he had five people living there. (By the way, people wrongly assume I have abilities or resources I don’t). I asked this person if he had checked the refrigerator was connected to the electrical outlet. It was not. Once connected, the problem disappeared.

These two persons faced easily-solvable problems. Yet, they couldn’t solve them, but not because of lack of education or of experience. I think the urgencies and challenges of everyday life prevented them from thinking clearly.

So, what would happen when we move from common technology to advanced technology? How are we going to react when faced with new technology? I mean, if the “normal” pressures we already feel every day are so powerful that we can’t even solve a minor technological problem, what are we going to do when technology is so advanced we don’t even understand it?

And that technology is already here.

A few weeks ago, for example, the University of Colorado in Boulder announced they are now using photo-activated nano-particles (that is, particles slightly larger than just a few atoms) to send those particles inside antibiotic resistant bacteria to reduce the resistance of those bacteria to the antibiotics, so previously incurable infections are now cured.

I am not an expert on photo-activated nano-particles and I will never be. So, I can only say that I have seen similar devices being used in science-fiction movies, when rays of light were used to cure injuries or infections. And now that is real. But that’s not it.

Also a few weeks ago, the University of Buffalo in New York announced the development of a new heart scanner that can analyze the shape and size of the heart of a person from 100 feet away, thus confirming or not the identity of that person. The device is so small that it could be installed in the corner of a computer keyboard or inside a smartphone.

According to its creators, the new scanner will soon replace all other forms of identification, from passwords to fingerprints, and even facial recognition or iris scanners. Again, what once was science fiction now it is a reality.

And let’s not forget that Elon Mush announced humans will go to Mars in the near future (2024) and that according to Ray Kurzweil we will become immortal in a decade (2029).

If can’t even change a couple of batteries or plug in a refrigerator, how are we going to live and  survive in the new future? 

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October 8, 2017

8:50 PM

Si la tecnología actual nos abruma, ¿qué haremos con la nueva tecnología?

Francisco Miraval

Recientemente recibí el llamado de una madre que necesitaba ayuda porque, me dijo, el termostato de su vivienda no funcionaba y la inminente llegada de las bajas temperaturas podría afectarla a ella y a sus pequeños. El problema resultó muy sencillo de resolver: las baterías del termostato habían sido colocadas en la dirección incorrecta. Eso era todo.

Y luego alguien más me llamó pidiendo ayuda porque, me dijo, su refrigeradora no funcionaba y. con cinco personas en la casa, la falta de una refrigeradora iba a ser un importante problema. Le pregunté entonces si habían verificado que la refrigeradora estuviese propiamente conectada. No lo estaba. Una vez que quedó conectada, el problema se resolvió.

Ambas personas enfrentaban problemas de fácil resolución, pero no pudieron encontrar esa solución por sí mismas no por falta de experiencia o de educación, sino, creo yo, porque las urgencias y los desafíos de la vida diaria les impidieron tener una mente clara incluso para usar tecnología absolutamente sencilla y común, como una nevera o un regulador de temperatura hogareña.

¿Qué pasará entonces cuando ya no se trate de tecnología común, sino de tecnología avanzada en nuestras vidas diarias? ¿Cómo reaccionaremos ante esa nueva tecnología? Quiero decir, si las presiones actuales son tantas que incluso un sencillo problema de algo mínimamente tecnológico se vuelve irresoluble, ¿qué haremos cuando la tecnología ya no sea tan mínima?

Y, de hecho, ya no lo es.

Hace pocas semanas, por ejemplo, la Universidad de Colorado en Boulder anunció el uso de nanopartículas (partículas sólo un poco más grandes que unos pocos átomos) que, al ser activadas por distintas longitudes de ondas lumínicas, pueden lograr que las bacterias resistentes a antibióticos dejen de serlo, curándose así infecciones que antes eran incurables.

Como no soy experto (ni jamás lo seré) en nanopartículas fotoactivadas, sólo puedo decir que algo que antes solamente se veía en las películas o series de ciencia ficción (es decir, pasar un rayo de luz sobre un paciente para curar heridas o infecciones) ahora es realidad. Y eso no es todo.

También hace pocas semanas, la Universidad de Búfalo (Nueva York) anunció la creación de un escáner que puede analizar el corazón de una persona hasta 30 metros de distancia y de esa manera, juzgando la forma y el tamaño de ese corazón, confirmar la identidad de la persona en cuestión. Y el aparato es tan pequeño que puede instalarse dentro de los teléfonos inteligentes.

Según sus creadores, ese escáner cardíaco podría reemplazar en poco tiempo a toda otra forma de verificación de identidad, desde contraseñas y huellas digitales, hasta reconocimiento de rostros o escáneres de ojos. Una vez más, la ciencia ficción se vuelve realidad.

Y no nos olvidemos de Elon Musk y su anuncio de viajes espaciales tripulados a Marte en el futuro cercano (2024) y la insistencia de Ray Kurzweil en llegar a ser inmortales dentro de una década (2029).

Si no podemos cambiar baterías o enchufar una nevera, ¿cómo viviremos entonces en ese nuevo futuro? 

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