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May 14, 2017

11:37 PM

“Can you please help me? I don’t know where I am or whom I should call.”

Francisco Miraval

A few days ago, I was spending the afternoon cutting the grass in my front yard when things suddenly became interesting when an old man whom I never met before, clearly indicating concern in his face, came to me and said, “Can you please help me? I don’t know where I am or whom I should call.”

He, undoubtedly retired many years ago, gave me his name and last name and then explained he was waiting for his son to pick him up to go to a family reunion. He decided to way outside in the driveway. The door of his house suddenly closed and he was left outside, unable to re-enter to recover his keys and his phone.

He went door to door to his neighbors asking for help, but nobody helped him, so he kept walking until he met me. His level of anxiety prevented him from sharing the names of his children or even his address.

A few minutes later, he has calmed enough and several minutes later he was able to remember the name and phone number of a friend. I called that person, who then called the old man’s son and the unwanted situation was promptly solved.  

Then, I began to think about how many times we are just a few steps away from the place we feel safe and at home when suddenly the doors close and we are left outside, alone, confused, and not knowing what to do.

Sometimes we can even hear the door of employment, money, or health slamming behind us, or the door of an opportunity we worked so hard to get and we wanted to enjoy. And there we are, outside, on the street, separated from who we are and what we have, and unable to call anybody.

We only want to hear a familiar voice, somebody who understands us, but we don’t know how to do it because, literally and figuratively, we are lost.

Meeting the old man led me to think about the first question that appears at the beginning of the Hebrew scriptures, when God ask Man, “Where are you?”. The question, of course, is not asking for the coordinates on a map. It is an existential question: Where are you existentially speaking?

Somebody said we spend our whole life trying to answer that questions about where we are (and how we are) in the depth of our beings. We usually just ignore the question, but, sooner or later, the divinity, or perhaps a circumstance in life, or ourselves, may force us to face that unavoidable question.

And then, as the Hebrew Scriptures say, we will answer with “I was afraid”, as afraid as the old man I met in my front yard. In fact, doors closing behind us and losing our Paradise are horrendous experiences that in many cases we can’t avoid.

Are we truly prepared to help those who “by chance” come into our lives so they can find the way back to themselves?

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May 14, 2017

11:36 PM

“¿Me puede ayudar? No sé dónde estoy o a quien llamar.”

Francisco Miraval

Una reciente tarde dedicada a arreglar el jardín de mi casa cobró un giro inesperado cuando un anciano, a quien nunca había visto antes, se acercó con cara de preocupación y me dijo: “¿Me puede ayudar? No sé dónde estoy ni a quien llamar”.

Tras presentarse con nombre y apellido, el hombre, claramente entrado en años, me comentó que esa tarde tenía una reunión por la jubilación de su hija mayor y que su hijo iba a pasar a buscarlo. En su ansiedad de esperar al hijo, salió de la casa hasta la vereda. La puerta se cerró y el anciano se quedó sin poder reingresar a su vivienda, donde estaban sus llaves y su teléfono.

Como ninguno de los vecinos cercanos le abrió la puerta para ayudarlo, siguió caminando hasta encontrarse conmigo. Para ese entonces, sus nervios y ansiedad le impedían incluso decir claramente el nombre de sus hijos o donde vivía.

Llevó algunos minutos calmarlo y otros minutos más hasta que recordó el nombre y el teléfono de una persona amiga. Un par de llamadas permitieron reconectarlo con su hijo y pocos minutos después el inesperado inconveniente ya había sido felizmente solucionado.

Sin embargo, toda la situación me hizo pensar en cuántas veces al alejarnos sólo unos pocos pasos de aquel lugar en el que nos sentimos seguros, las puertas se cierran repentina e inesperadamente y allí nos quedamos: solos, confundidos y sin saber a quién acudir.

A veces escuchamos detrás de nosotros cómo se cierra con un fuerte golpe la puerta del empleo, o de las finanzas, o de la salud, o de aquella oportunidad que tanto deseábamos y por la que tanto trabajamos. Y allí estamos, afuera y en la calle, con todo lo que somos y poseemos separado de nosotros, sin tener a quién llamar.

Deambulamos entonces de aquí para allá golpeando puertas, pero ninguna se abre. Pedimos ayuda, pero nadie la ofrece. Solamente queremos escuchar una voz familiar, hablar con alguien que nos entienda, pero ni siquiera sabemos cómo hacerlo porque estamos, literal y figurativamente, perdidos.

De hecho, la experiencia con este anciano me llevó a reflexionar en la primera pregunta que aparece en el texto de las escrituras hebreas cuando Dios le pregunta al hombre: “¿Dónde estás?” (que, más que una pregunta sobre coordenadas geográficas, es una pregunta existencial: ¿Cómo estás?)

Como alguien acertadamente indicó, nos pasamos la vida entera tratando de responder a esa pregunta de dónde y cómo estamos realmente dentro de nosotros. Podemos jugar a ignorar la pregunta, pero tarde o temprano, la divinidad nos obliga a enfrentarnos con esa pregunta, o las circunstancias de la vida, o nosotros mismos.

Y entonces, como en las mencionadas escrituras, respondemos “Tuve miedo”, como claramente lo tenía el anciano con quien me encontré. De hecho, las puertas cerradas, la pérdida del paraíso, son experiencias aterradoras que en muchos casos resultan ineludibles.

¿Cuán preparados estamos para guiar a quienes se nos cruzan “casualmente” en nuestro camino para que ellos se reencuentren con ellos mismos? 

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May 7, 2017

8:52 PM

“I am afraid of technology. Very afraid.”

Francisco Miraval

A few days ago, a fried, a man already looking to retiring after many years of a difficult life, suddenly told me, “I am afraid of technology. Very afraid.”

Because I know him for several years and we talk from time to time, I thought it was proper to let him know I am afraid of technology too. I explained to him that some recent technological advancements are both amazing and worrisome, because, at least in part, when what was just science fictions becomes real then the subtle line between reality and fantasy totally vanishes.

For example, I told my friend, I read last week somewhere online that the U.S. Army Research Lab can now connect a human brain with a neural network (a kind of artificial intelligence) so intelligent robots can learn how to shoot certain weapons analyzing the human brain waves of expert shooters.

It seems, according to the story, that humans are faster than robots in selecting the proper target to be shot, while robots are faster that humans pulling the trigger. Therefore, it is mutually advantageous to combine both abilities, thus creating a new kind of human-robotic killing intelligence.

And talking about artificial intelligence, the very famous scientist Stephen Hawking warned again that artificial intelligence, global overpopulation, climate change, and new diseases could mean the end of humankind in around 1000 years.

For that reason, Hawking said, that’s the maximum time we have to develop new technologies to travel and colonize space. In fact, it seems that Hawking believes that a millennium from now the Moon and Mars will be better places for humans than Earth.

In that context, I said that my friend that we shouldn’t forget about SpaceX, of Elon Musk, working to send humans to Mars within a decade. So, the technological progress for space colonization has begun and it will take probably a significantly shorter time than Hawking anticipated.

And talking Elon Musk, Musk recently said that in the near future artificial intelligence will be able to create a new kind of computers, so advance that it will surpass human intelligence and, therefore, we won’t be able to understand it unless we connect our brains directly with the computers.

Obviously, I told my friend, there are many other new technologies that, for good or bad reasons, look scary, such as the growing use of intelligent robots and drones for agricultural tasks, replacing and displacing millions of workers all over the world. At the same time, with robots, food of better quality can be produced faster and cheaper.

I began to talk about how, according to Ray Kurzweil and others, humans could become immortal before 2050, but he interrupted me.

“I have no idea what you are talking about”, he said. “I understood nothing. I am afraid of technology because for the first time in my life I have a smartphone and I don’t know how to use it. And my boss is now asking me to learn how to use a computer”. 

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May 7, 2017

8:51 PM

“Tengo miedo de la tecnología. Mucho miedo.”

Francisco Miraval

Recientemente, un amigo, un hombre ya entrado en años que ha luchado toda su vida, me miró y sin previo aviso me dijo: “Tengo miedo de la tecnología. Mucho miedo”.

Como hablamos con él con cierta frecuencia, me atreví a responderle que yo también tengo miedo de la tecnología, explicándole que los avances tecnológicos, aunque asombrosos, a la vez casi aterradores, entre otras razones, por el hecho que cuando lo que antes era ciencia ficción ahora es ciencia realidad, entonces la tenue diferencia entre realidad y fantasía se desvanece por completo.

Por ejemplo, le dije a mi amigo, según una reciente historia, el Laboratorio de Investigaciones de del Ejército de Estados Unidos ya es capaz de interconectar un cerebro humano con una red neural (una clase de inteligencia artificial) para que robots inteligentes aprendan cómo disparar armas de fuego usando las ondas cerebrales de los humanos.

Según parece, los humanos identifican los objetivos de los disparos más rápido que los robots inteligentes, pero a su vez esos robots pueden presionar el gatillo más rápido que los humanos. Por eso, al combinar esas dos habilidades, el resultado es una nueva clase de mortal inteligencia robótica-humana.

Y hablando de inteligencia artificial, el famosísimo científico Stephen Hawking nuevamente advirtió que la inteligencia artificial, junto con la superpoblación planetaria, los cambios climáticos y nuevas enfermedades podrían acabar con la humanidad en menos de mil años.

Por eso, dijo Hawking, ese es el tiempo que tenemos para desarrollar la tecnología necesaria para explorar y colonizar el espacio. De hecho, según parece, Hawking cree que dentro de un milenio la luna y Marte serán mejores lugares que la Tierra para los seres humanos.

En ese contexto, le dije a mi amigo que no se olvide que SpaceX, de Elon Musk, ya está trabajando para enviar seres humanos a Marte dentro de una década, comenzando así un proceso tecnológico de viajes espaciales que quizá lleve muchos menos años de lo que Hawking anticipa.

Y hablando de Elon Musk, Musk recientemente afirmó que la inteligencia artificial logrará crear en el futuro cercano computadoras tan sofisticadas que, por su inteligencia super humana, los cerebros humanos ya no podrán entender, a menos que esos cerebros estén directamente conectados con la computadora.

Obviamente, le dije a mi amigo, otras muchas tecnologías son tan novedosas que dan miedo (para bien o para mal), como el creciente uso de robots y de drones inteligentes en tareas agrícolas, reemplazando y desplazando a millones de trabajadores en todo el mundo, por lo que cada vez se necesita menos gente para producir más alimentos de mejor calidad y a menos costo.

Mencioné la posible inmortalidad humana antes de 2050, pero él me interrumpió.

Me miró y me dijo: “No entendí nada de lo que dijiste. No sé de lo que estás hablando. Yo tengo miedo de la tecnología porque por primera vez en mi vida tengo un teléfono inteligente y no lo sé usar. Y ahora mi jefe me pide que aprenda a usar una computadora”. 

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