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August 20, 2017

9:01 PM

Normal life may not get too much attention, but its message is powerful

Francisco Miraval

Recent incidents in the United States and in Spain, not to forget so many other similar incidents in so many other places both now and in the past, are a reminder of how difficult is to live a normal life interacting with different groups if one group, regardless of its origin or ideology, refuses to acknowledge the humanity of other groups.

Those incidents, precisely for the death and destruction they cause, get all the attention from the media and from politicians. The reason is obvious: nobody pays attention to what is normal, but only to what is exceptional.

Let’s assume, for example, that there is an eclipse happening everyday (something that could be happening at some exoplanet). Because of that, we probably won’t pay too much attention to the eclipse, because it would be “normal”. And no headline will ever read “No plan crashed today”, as I explained so many times to my journalism students.

That means that when interethnic relations are positive, constant, normal, and mutually beneficial, then nothing about that will be said in the media. There will be no panel of experts (or pseudo-experts) talking for endless hours about every possible angle of the story.

But normality is real and I have seen it and experience more than once. Several years ago, for example, I worked in an education project with young students from 53 countries, speaking around 40 different languages, and representing all major religious, cultures, and political ideas. In that context, diversity was a normal occurrence and nobody saw it in any other way.

There were, of course, some cultural misunderstandings, sometimes with hilarious consequences, and sometimes more serious issues. Everything worked very well for several years until somebody, not from any “minority” group, decided that from that point on there was only one way of doing things (his) and that everybody should speak only one language (his). Shortly after that, the project ended.

You don’t need to be part of a global education project to see positive interethnic interactions. If you go to a supermarket, chances are one cashier is a woman from Africa and the one a local White teen. And the African American managers is giving instructions to a Mexican employee. Or all the way around.

There was a time, but not anymore, when Mexican didn’t go to Korean restaurants and Koreans didn’t eat at Mexican restaurants. And restaurants offering plates from India or Nepal are not exclusive for people from those countries.

We also need to mention those community festivals where food, music, languages, cultures, and colors mix one with the other in absolute normality. In fact, last weekend I attended a global festival in Aurora, the most diverse city in Colorado and one of the most diverse cities in the country.

Many people don’t march, don’t carry torches, don’t extend their arms, don’t scream to others. They, therefore, will never get the attention of the media. Yet, their message is profoundly transformative because they don’t preach it, they live it. 

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August 20, 2017

9:00 PM

A veces, la normalidad dice más que cualquier marcha o protesta

Francisco Miraval

Los recientes incidentes en Estados Unidos y en España, sumados a tanto otros incidentes en tantos otros lugares en el presente y en el pasado, nos recuerdan cuán difícil es fomentar una convivencia positiva entre distintos grupos cuando uno de esos grupos, cualquiera que fuese su origen o ideología, se niega siquiera a reconocer la humanidad en los otros.

Y, los incidentes, precisamente por el daño y la muerte que causan, acaparan la atención de los medios y de los políticos. Pero nada acapararía tanto la atención de nadie si no fuese precisamente porque se trata de una excepción y no de algo normal.

Si todos los días hubiese un eclipse (algo que seguramente sucede en algún exoplaneta) probablemente después de un cierto tiempo ya no saldríamos a verlo, por considerarlo algo normal. Dicho de otra manera, como alguna vez les expliqué a mis estudiantes de periodismo, “Hoy no se cayó ningún avión” no es noticia.

Esto significa que cuando las relaciones interétnicas son positivas, frecuentes, normales y beneficiosas, eso no es noticia. No se le dedican horas en los medios de comunicación. No hay paneles de expertos (reales o ficticios) analizando el tema desde todos los ángulos posibles.

Pero la normalidad existe y la he visto y vivido una y otra vez. Por ejemplo, hasta hace un par de años trabajé en un proyecto educativo del que participaban jóvenes de 53 países, hablando en total cerca de 40 idiomas distintos y representando casi todas las religiones, culturas y pensamientos políticos. En ese contexto, la diversidad era la norma, y nadie se quejaba.

Es cierto que en algunos momentos surgían “fricciones” basadas en distintas percepciones culturales y en otros casos esas diferencias llevaban a risueñas circunstancias. Pero todo funcionó bien durante años hasta que alguien, no de un grupo “minoritario”, decidió que todo debía hacerse de una cierta manera (la suya) y todos deberían hablar un cierto idioma (el suyo). En poco tiempo, el proyecto terminó.

Pero no hace falta ser parte de un proyecto para experimentar y disfrutar de interacciones positivas con diversos grupos étnicos. Basta ir al supermercado, donde una cajera es una señora de África y otra es una adolescente blanca. Y el gerente de turno, un afroamericano, le da instrucciones a un empleado hispano. O al revés.

Hubo una época, que terminó ya hace años, cuando era raro ver a un mexicano en un restaurante coreano o a un coreano en un restaurante mexicano, pero ya no lo es. Los restaurantes con comida de la India o de Nepal no son sólo para personas de esos países. Y ni que hablar de los festivales donde la comida, la música, los idiomas, las culturas y los colores se mezclan con normalidad.

Quienes no marchan, no portan antorchas, no levantan sus brazos extendidos y no gritan en la cara de otros quizá no conquisten la primera plana de los medios o la atención de los políticos. Pero su mensaje es profundamente transformador porque no lo proclaman: lo viven. 

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August 13, 2017

8:29 PM

Three imminent dangers of the new future: ignorance, closed-minds, and hallucinations

Francisco Miraval

The imminent future, where we are now immersed (whether we like it or not), seems to welcome us with three perhaps unavoidable dangers: ignorance created because education has not yet been adapted to the new reality; closed minds, hearts, and wills against “unknown” ideas and people; and acritical acceptation of massive hallucinations based on virtual reality.

Let’s briefly explain each of those “dangers”.

First, traditional institutions focused on education, such as schools, universities, and even churches, face difficult challenges adapting to a new reality where mostly everybody has instant and unlimited access to information, so many students literally know (or pretend to know) more than their teachers.

Such unfortunate situation affects all levels of education, but those most affected are adults, because there is not yet an educational approach focusing on reinventing yourself so you can find the meaning and purpose of your life, and not only learning new knowledge or finding a new, better job.

If we add to that challenge the undeniable fact that the traditional generation gap is now not a gap, but an abyss, many parents that not only are separated from their children, but they don’t know what to do with their lives, because they can’t even communicate with their own children. Few, if any, current educational opportunities address that existential situation.  

As a result, a growing number of adults become less and less educated day after day to face the future, because they can’t understand it and they don’t know how to prepare for that future. So, what do they do? They seek refuge and solace in a long-gone past, recreated in their minds to escape from the future. Consequently, they close their minds to the present, the future, and others.

Closing ourselves to others and to the future is not restricted only to adults and many young people live now physically or virtually isolated from other, because they want to escape from the world and because they reject the world. We surely live in a hostile and dysfunctional society, but closing our minds and hearts may not be the best solution.

Then, to growing ignorance and growing negative detachment (in both cases, acknowledging real reasons to escape from reality) we should add yet another element: virtual reality. Not in the sense of new technologies, but in the sense of living within a hallucination, a holodeck, an universal hologram, a matrix of sorts, by consciously chosen by us.

Virtual reality (VR) is progressing at such a pace that it seems that only Artificial Intelligence (AI) can follow the growing speed of VR. Regardless, each new day we are closer to the point where all interactions between us and our friends, family members, coworkers, and total strangers, will be done through VR. We will soon be sharing a massive hallucination.

We will face a future of uneducated, closed minds, living inside their own hallucinations. But let’s be honest, is that something that is going to happen in the future, or is it already happening now? 

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August 13, 2017

8:28 PM

Los tres peligros del futuro inminente: ignorancia, cerrazón y alucinaciones

El futuro inminente, del que ya somos parte (nos guste o no), parece recibirnos con tres grandes peligros: la ignorancia provocada por la falta de adaptación de la educación a la nueva realidad, la cerrazón de la mente y del corazón a ideas o personas “desconocidas”, y la aceptación acrítica de alucinaciones masivas basadas en la realidad virtual.

Vayamos por partes.

Ante todo, queda claro que las instituciones tradicionalmente enfocadas en la educación (escuelas, universidades e incluso iglesias) tienen serios problemas para adaptarse a la nueva realidad en la que el acceso a la información es instantáneo e ilimitado, por lo que los estudiantes con frecuencia “saben” o creen que saben más que sus maestros.

Y aunque esa situación afecta a todos los niveles educativos, quienes resultan más afectados son los adultos, dado que resulta difícil hallar una propuesta educativa que se enfoque en reinventar la vida propia y encontrarle sentido y propósito a esa vida, y no solamente en adquirir información o en encontrar un buen trabajo.

Si a eso le sumamos el hecho que la tradicional brecha generacional ahora es un verdadero abismo, muchos padres no solamente se sienten separados de sus hijos, sino que ya no saben qué hacer con su vida, porque ni siquiera pueden entender a sus propios hijos. Y las clases que se ofrecen en colegios, universidades y hasta en centros comunitarios poco hace para ayudarlos.

En definitiva, muchos adultos se ven cada día menos educados para enfrentar el nuevo futuro, por no entenderlo y por no saber cómo prepararse para ese futuro. ¿Cuál es, entonces, su reacción? En muchos casos, prefieren refugiarse en el pasado, en un pasado que ya no existe, pero que recrean en sus mentes para encontrar un lugar de refugio y solaz. Y, como resultado, entonces cierran sus mentes y sus corazones al presente, al futuro y a los otros.

Lamentablemente, esa actitud de cerrazón mental y emocional es contagiosa y cada vez son más los jóvenes que viven encerrados dentro de ellos mismos, no solamente para escapar del mundo, sino para rechazar el mundo a su alrededor. No caben dudas que vivimos en una sociedad hostil y disfuncional, pero cerrar nuestras mentes, corazones y voluntad poco hace para cambiar esa situación.

Y al escapismo de la ignorancia y al escapismo de la cerrazón (en ambos casos, reconociendo que existen razones válidas para tratar de escapar de la realidad) le sumamos otro escapismo, el de la realidad virtual, el triple peligro del futuro inminente queda consumado. Un futuro alucinante, literalmente.

Los avances en realidad virtual ocurren tan rápidamente que, según parece, sólo la inteligencia artificial puede seguir ese acelerado ritmo de progreso. Sea como fuere, cada vez está más cerca el día en el que las interacciones con familiares, amigos, compañeros de trabajo y extraños serán interacciones virtuales, como compartiendo una gran alucinación grupal.

En definitiva, todo apunta a un futuro (¿presente?) en el que estaremos poco educados, tendremos mentes cerradas, y preferiremos la realidad virtual a la real. 

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